Exklusiv: „Vermeiden Sie es, erwischt zu werden“ – berichten Sie, wie Carlsberg, SABMiller und UB die Bierpreise in Indien festgesetzt haben

Laut einem von Reuters veröffentlichten kartellrechtlichen Untersuchungsbericht der Regierung tauschten die leitenden Angestellten von Carlsberg (OTC: CABGY), SABMiller (LON: SAB) und den United Breweries (UB) Indiens vertrauliche Informationen aus und arbeiteten zusammen, um die Bierpreise in Indien über einen Zeitraum von 11 Jahren festzusetzen.

Die indische Wettbewerbskommission (CCI) durchsuchte 2018 die Büros der drei Brauer und leitete eine Untersuchung ein. Die Ergebnisse der Untersuchung – die kein endgültiges Urteil über Fehlverhalten darstellen – werfen einen Schatten auf die Brauer, die 88% des indischen Biermarktes von 7 Milliarden US-Dollar ausmachen. (https://reut.rs/2yxSfsw)

Hochrangige Mitglieder der IHK werden den im März ausgearbeiteten Bericht prüfen, wenn sie über Geldbußen entscheiden, die 250 Millionen US-Dollar übersteigen könnten, wie zwei mit dem Fall vertraute Quellen sagten. Die Mitglieder der IHK könnten den Ergebnissen ihres Untersuchungsteams zustimmen oder diese bestreiten.

Die im Bericht enthaltenen Gespräche, WhatsApp-Nachrichten und E-Mails von Führungskräften zeigen, dass die Unternehmen regelmäßig und gemeinsam strategisch darauf ausgerichtet sind, Preiserhöhungen in „mehreren Staaten“ anzustreben und ein Kartell zu schmieden, das laut CCI ihnen mehr Verhandlungsmacht gegenüber staatlichen Behörden verlieh.

Die Unternehmen nutzten auch die All India Brewers Association (AIBA) als „gemeinsame Plattform“, um gemeinsam über Preise zu entscheiden. und die lokale Gruppe setzte sich dann im Namen der Unternehmen für Preiserhöhungen ein, so der CCI-Bericht.

Mindestens dreimal tauschten Führungskräfte Nachrichten aus, in denen sie sich gegenseitig aufforderten, ihre Pläne geheim zu halten, wie der Bericht zeigte.

„Wir sollten vermeiden, erwischt zu werden“, schrieb der Generaldirektor von AIBA 2016 in einer E-Mail an die Führungskräfte der drei Unternehmen.

Die Brauer koordinierten die „Manipulation der Regierungsmaschinerie“ und „waren sich bewusst, dass ihr kollektiver Ansatz durch den Verband (AIBA) gegen das Wettbewerbsrecht verstößt“, heißt es in dem 248-seitigen CCI-Bericht. Der Bericht kam zu dem Schluss, dass das Kartell zwischen 2007 und Oktober 2018 bestand.

Die IHK antwortete nicht auf Anfragen von Reuters. Die Lobbygruppen AIBA und Carlsberg lehnten eine Stellungnahme unter Berufung auf laufende CCI-Verfahren ab.

United Breweries, teilweise im Besitz von Heineken (OTC: HEINY), sagte, es habe mit den Behörden zusammengearbeitet und werde bei der IHK einreichen. Heineken antwortete nicht auf Anfragen nach Kommentaren.

Der weltweit größte Brauer, Anheuser-Busch InBev, der SABMiller im Jahr 2016 übernommen hat, nimmt die „Einhaltung des Kartellrechts sehr ernst“.

UNTERSUCHUNG, „KLARE ZULASSUNG“

Bei den CCI-Razzien im Jahr 2018 wurden Hunderte von Dateien und mehr als 2 Terabyte Daten von Laptops, USB-Sticks und Smartphones beschlagnahmt.

Der Fall wurde ausgelöst, als AB InBev das „Kronzeugenprogramm“ von CCI verwendete, um zu offenbaren, dass es bei der Integration der Aktivitäten von SABMiller in Indien ein Kartell entdeckt hatte. Später im Jahr 2018 reichten UB und Carlsberg laut Reuters ebenfalls Kronzeugenanträge ein. (https://reut.rs/2JeQKEs)

Im Rahmen des Programms kann die IHK die Strafen für Unternehmen in Abhängigkeit von der von ihnen geleisteten Zusammenarbeit verringern. In diesem Fall sind 19 Biermanager an wettbewerbswidrigen Praktiken beteiligt, heißt es im Untersuchungsbericht der IHK.

„Die Absprache … erfolgte größtenteils durch die höchste Führungsebene in diesen Unternehmen“, heißt es in dem Bericht, einschließlich der Geschäftsführer, Vizepräsidenten sowie Vertriebs- und Marketingleiter.

Als die IHK den ehemaligen Geschäftsführer von Carlsberg India, Michael Jensen, fragte, ob das Unternehmen „sich aktiv mit seinen Wettbewerbern in Preisfragen koordiniert und mit größter Sorgfalt vorgeht, um keine dokumentarischen Beweise zu hinterlassen“, heißt es in dem Bericht: „Seine Antwort war ein klares Eingeständnis.“ . Jensen lehnte einen Kommentar ab.

Einige Berichte fanden über WhatsApp statt, heißt es in dem Bericht. Der Bericht zeigt, dass der Chief Sales Officer von UB, Kiran Kumar, und der damalige Geschäftsführer von SABMiller, Shalabh Seth, 2013 WhatsApp-Nachrichten ausgetauscht haben, um eine Preiserhöhung von 60 Rupien (81 Cent) pro Bierkiste in einem bestimmten Bundesstaat zu planen .

Laut dem Bericht schrieb Seth in einer Nachricht: „Bitte arrangieren Sie eine Nachricht an andere Freunde“. Die IHK sagte, dass „andere Wettbewerberunternehmen ebenfalls mit ihnen koordinierten“.

Seth – der jetzt bei UB arbeitet – und Kumar sagten in separaten Erklärungen, dass sie die „uneingeschränkte Zusammenarbeit“ auf die Behörden ausgedehnt hätten und bei der IHK einreichen würden. Beide lehnten es ab, weitere Kommentare abzugeben.

„STARVE THE MARKET“

Die Zusammenarbeit bei Preiserhöhungen gibt Unternehmen eine höhere Verhandlungsmacht und vermeidet einen Preiskampf, während sie einen gesunden Wettbewerb abschrecken und den Verbrauchern schaden, so Kartellexperten.

Indiens Alkoholmarkt hat komplexe Regeln. Die Staaten regeln Steuern und Preise, die jedes Jahr von den lokalen Behörden genehmigt werden.

Steuereinnahmen auf Alkohol machen auch einen großen Teil der Staatseinnahmen in Indien aus, und die Untersuchung ergab, dass die Bierfirmen zwischen 2015 und 2018 mindestens dreimal Gespräche geführt hatten, um künstliche Knappheit zu schaffen und Regierungen auf politische Änderungen zu drängen.

Das indische Kartellgesetz besagt, dass solche Vereinbarungen wettbewerbswidrig sind.

Carlsberg teilte der IHK mit, dass nach einer Änderung der Preispolitik im östlichen Bundesstaat Odisha im Jahr 2015 alle Unternehmen „beschlossen haben, das Angebot an Bier zu begrenzen“.

Eine interne E-Mail von Carlsbergs damaligem Vizepräsidenten für Wachstumsmärkte, Nilesh Patel, zu Beginn des Jahres 2018 bezieht sich auf eine ähnliche Strategie im Bundesstaat Maharashtra.

Ein Umsatzrückgang des Staates im Jahr 2017 „war in erster Linie auf die bewusste Entscheidung“ von UB und Carlsberg zurückzuführen, „den Markt nach der Steuererhöhung zu verhungern“, schrieb Patel.

Patel, der jetzt Carlsbergs Indien-Geschäftsführer ist, lehnte eine Stellungnahme ab.